Передчасними пологами називають пологи, що почалися на терміні 28-37 тижнів вагітності, при яких народжується недоношена дитина. Їх частота за різними даними становить від 4 до 16% від числа всіх пологів.
Передчасні пологи можуть бути викликані різними причинами. Це і аномалії розвитку статевих органів у вагітної, і порушення в неї менструальної функції, а також деякі перенесені інфекційні захворювання, порушення гормонального фону. Часто вони виникають у жінок, у яких попередні вагітності закінчилися штучним (аборт) або мимовільним (викидень) перериванням. Якщо такі пологи повторюються, то їх відносять до невиношування вагітності. Однак найбільш частою їх причиною є всілякі ускладнення вагітності: токсикози, передлежання плаценти і обумовлена ​​цим або іншими факторами при нормальному її положенні передчасне відшарування плаценти, багатоплідна вагітність, багатоводдя та ін
Перші ознаки загрозливих передчасних пологів - біль в низу живота і в області попереку, кров'янисті виділення; обстеження вагітної виявляє підвищену збудливість і тонус матки, проте шийка матки збережена і зовнішній зів її закритий. Коли пологи вже почалися, вагітна відчуває переймоподібні болі або вже почалися регулярні перейми, при піхвовому обстеженні помітно, що шийка матки вже прочинилися на 2-3 см. Перебіг пологів характеризується низкою особливостей. Так, багато з них починаються передчасним вилиттям навколоплідних вод. Зазвичай такі пологи протікають швидко, проте характеризуються слабкістю родової діяльності, що пояснюється незрілістю шийки матки і загальної непідготовленістю організму вагітної. Якщо пологи обумовлені передлежанням плаценти або її передчасної відшаруванням, часто ще до початку пологової діяльності виникає кровотеча.
У багатьох випадках пологи, що почалися раніше терміну, супроводжуються ускладненнями: гіпоксією плода, післяпологовими запальними процесами в статевих органах та ін
При перших ознаках передчасних пологів, появі болю в низу живота вагітної необхідно відразу звернутися в медичний заклад для обстеження. При цьому проводиться ультразвукове дослідження, яке визначає ймовірну причину настання пологів раніше терміну, термін вагітності, приблизну масу плода, його положення, серцебиття, положення плаценти. Особливу увагу приділяється виділенням з статевих органів (кров, зазвичай обумовлена ​​відшаруванням плаценти, навколоплідні води, які свідчать про вже почалися пологи); перевіряється стан шийки матки і плодового міхура.