Вагітністю називають фізіологічний процес, протягом якого здійснюється носіння жінкою всередині свого організму одного або декількох ембріонів. Ембріоном майбутньої дитини називають протягом перших тижнів після запліднення, а плодом - аж до народження.
Народження дитини настає приблизно через 38 тижнів після запліднення, тобто приблизно через 40 тижнів від початку останньої менструації. Таким чином, вагітність триває близько 9 місяців. В цілому фізіологічно нормальним її строком вважається строк від 37 до 43 тижнів з початку останньої менструації. Діти, що народилися раніше закінчення 37 тижнів, вважаються передчасними, а діти, що народилися пізніше 43 тижнів, - переношеними.
Для запліднення необхідно, щоб дозріла яйцеклітина з'єдналася зі сперматозоїдом. Зазвичай запліднення відбувається під час статевого акту, коли чоловік еякуліруєт в жінку, в матковій трубі або в черевній порожнині. Однак сучасна медицина завдяки появі методики штучного запліднення дає можливість завагітніти всім жінкам (і не здатним це зробити за медичними показниками, і бажають завагітніти без чоловіка по ряду причин).
Після запліднення виходить одноклітинний зародок, який просувається по матковій трубі завдяки її рухової здібності. Одночасно клітина починає ділитися на дочірні. Через кілька днів після запліднення яйцеклітина потрапляє в порожнину матки. Саме в матці швидкість ділення клітин значно зростає.
Незважаючи на те що вагітність починається з моменту імплантації заплідненої яйцеклітини до стінки матки, зазвичай її починають відраховувати з першого дня останньої менструації жінки. Ця інформація застосовується для розрахунку ймовірної дати пологів.